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Los días 22 y 23 de marzo de 2018 tendrá lugar en Bruselas el simposio “El uso de la ley por los movimientos sociales y la sociedad civil”. Aquí debajo, la convocatoria de ponencias en inglés y a continuación en francés.




International and interdisciplinary symposium / Brussels – 22-23 March 2018
Organized as part of the Concerted Research Action « Strategic Litigation » (2014/2019) and the
ISA Research Committee 47 Social Movements

Version française ci-dessous


The issue how social movements and civil society
orgnanizations make use of law has long been
neglected by the sociology of social movements.
This is probably partly due to the fact that law as
such has been largely disregarded by sociologists in
general throughout the 20th century, despite the
fact that it did represent a privileged object of
study for some of the founders of the discipline,
such as Durkheim and Weber. But under the
influence of Marx and Bourdieu, many sociologists
have considered law as a mere mystification serving
to mask inequalities and power relations as well as
to reproduce economic and social domination.

Today, things have changed significantly: research
on the use of law by social movements and civil
society organizations is a burgeoning area of
research. They include a wide variety of case
studies, relating to different countries and contexts.
This scientific evolution reflects a social evolution:
given the prominent place law now holds in the
public and social life of many countries, numerous
activist groups have come to use legal rules and
institutions as tools to promote their cause. This
evolution is also revealing of a change of
perception of “law” itself as an object of study.
Although the views expressed in the literature are
very diverse, legal phenomena are taken more
seriously than they used to, their internal plurality
and ambivalence are acknowledged and greater
attention is paid to the meaning of legal norms and
procedures for ‘laymen’, that is ordinary citizens
who use them.
The study of the use of law by social movements
and civil society, however, remains a very
fragmented field of research. Between sociologists
of social movements, lawyers interested in social
sciences, legal anthropologists or political
anthropologists, dialogue is still hampered by the
persistence of disciplinary and sub-disciplinary
barriers. Their theoretical and methodological
frameworks diverge; and regrettably, they often
have at best a scarce knowledge of their respective
work. But some conceptual innovations – the
notions of ‘legal framing of causes’ or ‘structures of
legal opportunities’ (and not just political ones) –
highlight the interest and fruitfulness of a dialogue
between disciplines on these topics of study.

Against this background, this conference has three
main objectives:

1. To highlight the diversity and richness of this
evolution by bringing together, across
disciplinary and geographical boundaries, new
empirical and theoretical research relating to
the uses of law and courts by social
movements and civil society;

2. To promote dialogue between researchers
working on these issues from the viewpoint of
different disciplines and using different

3. To map the field and critically assess these
uses of the law as well as the scientific
questions this evolution raises.


• This call is addressed to sociologists, lawyers,
philosophers, anthropologists, political scientists,
criminologists, historians, etc. who are interested in
social movements and civil society in general and
in the study of the use of law by activist groups in

• Proposals (max. 500 words) should be sent in
English or French by October 1 st , 2017 to the
following e-mail address: arc-strategic- Please include name,
institutional affiliation and a brief CV. Applicants
will be informed of the acceptance or rejection of
their proposal by October 15, 2017.

• The conference will lead to the publication of a
special issue in a leading journal. Some articles
could also be published on
openmovements. Acceptance of papers for
presentation at the conference does not
automatically imply their selection for publication.
Papers selected for publication will be subject to a
separate process of peer review.

• Simultaneous interpretation (French / English)
will be provided during the conference.

• Proposals may specify whether their authors
require funding and/or have other specific needs
to attend the conference. Some of the applicants
may be granted financial support within the limits
of available budgets.

The symposium will be organized in five panels taking place in plenary sessions, each of them addressing
a different aspect of the topic of the conference. Each panel will feature an expert from the field who will
discuss the presentations. The experts will draw the general conclusions of the symposium during a final
roundtable. The following five personalities have confirmed their presence:

o Dr. Boaventura de Sousa Santos – Centro de Estudos Sociais (Coimbra) ;
o Dr. Bruno Frère – Université de Liège ;
o Dr. Liora Israël – Ecole des hautes études en sciences sociales (Paris) ;
o Dr. Michael McCann – Law, Societies & Justice Program (Washington) ;
o Dr. Shalini Randeria – Institut für die Wissenschaften vom Menschen (Vienne).

# 1. Using law and courts: a collective action among others?

The repertoire of collective action used by activist groups on a daily basis includes now, for some of
them, legal activities of various kinds. While legal action is its most visible manifestation, the use of law
can also take other forms, such as the use of legal arguments in negotiations or advocacy for legislative
change or a new international convention. The use of law by some activist groups raises several questions:
how does the use of law relate to traditional activism? Does the mobilization of law transform the content
of claims and the balance of power within the movement, and if so to what extent? How do grassroots
activists work on the ground (or not) with legal professionals? To paraphrase Brigitte Gaïti and Liora
Israël, this panel aims to understand “what law does to the cause and what the cause does to law and its
actors” (our translation). These questions can be addressed through the study of various cases illustrating
the development of the uses of law in mobilizations. Finally, this panel also aims at questioning what the
study of law does to the study of social movements. Does focusing on law to study activism introduce
biases into sociological analysis? More generally, what are the challenges and the impact of taking law into
account when analyzing the action of social movements?

#2. Revisiting the notions of success and failure of a social movement in the light of legal

Is winning a trial or obtaining a new legislation synonym of winning a cause? Inversely, can a social
movement action be a success despite a legal overthrow? To some, a judicial or legal victory is considered
as the successful conclusion of a mobilization. To others, however, legal success may not always meet the
aspirations of a social movement and rather have pervert effects. To some others, the outcome of a legal
action or a legal reform campaign does not fully answer the question how legal mobilization contribute to
a social movement. Even in the case of judicial or legislative failure, this contribution can inflow
empowerment, collective learning or publicity for a cause. These discussions converge towards one of the
major debates of sociology of social movements in recent times: what do the concepts of success and
failure mean for a social movement? Assuming that an important part of social movements’ successes lies
in the impetus of public debate, cultural changes, or subjective and individual transformations linked to
the movement’s experience, how do these elements interact with legal strategies? This panel is particularly
suitable to comparative analysis. It will also be an opportunity to address how the legal dimension of
activist strategies complements dominant paradigms in the study of social movements.

#3. Globalization of struggles and circulation of legal practices

Growing legal mobilization by social movements for diverse causes in diverse contexts goes along a larger
globalization and transnationalization trend. This trend affects these social movements, but also legal
practices and concepts. Human rights discourse, for instance, is rooted in a large network of national and
international law and procedures. It constitutes henceforth a prime reference for social movements all
over the world. Furthermore, the way law is used by activists is also marked by globalization, as shown by
the spread of strategic litigation practices. Social movements taking these actions are themselves involved
in transnationalization processes: causes born in local contexts are often brought before national or
international fora. These phenomena raise a number of questions: how do these norms, discourses and
practices move from one context to the other? What re-appropriation, transformation or
“vernacularization” (as would say Sally Engle Merry) theses norms, discourses and practices endure
during the process? Who are the actors of this circulation? Particularly, how should we report the
globalized appropriation of human rights discourse among activists? What are the oppositions raised
against this discourse by some organised groups ?

#4. How to understand the refusal of some activist groups to use law?

Theoretical and empirical studies of the uses of law and legal action by activists are certainly necessary for
a comprehensive understanding of this phenomenon. However, the reasons and effects of these uses
might also be illuminated by studying activist groups who do not use law. Which groups do not use law
and why? In the case of a deliberate choice, what are its underlying reasons, ideologies or strategies? Can
these groups be home to other forms of alternative normativity to compete with state law? Can legal
pluralism or critical theories feed the analysis of social movements? These are the principal questions
featured in this fourth panel.

#5 Between legal order and social disorder: law as a repression tool against social movements

Growing use of law by social movements and civil society groups must not obscure the fact that law is
still used as a repression tool against activists. From North to South, there are many recent examples of
codes and judges being relied upon to counter mobilizations. This last panel will focus on usual or
unusual legal and judicial strategies used by public or private organizations against social movements. It
will also look into the resistances to these practices by activist groups, with or without help of legal
professionals. We will also take interest in the concepts and methods allowing to account for these


Marie-Laurence Hébert-Dolbec / Julien Pieret / Geoffrey Pleyers / Julie Ringelheim / Annemie Schaus /
Barbara Truffin / Laura Van den Eynde




Colloque international et interdisciplinaire / Bruxelles – 22–23 mars 2018
Organisé dans le cadre de l’Action de recherche concertée Strategic Litigation (2014/2019) et du
Research Committee 47 « Social classes and Social Movements » de l’Association Internationale
de Sociologie


La question des usages du droit par des
mouvements engagés dans des mobilisations
sociales a longtemps été négligée par la sociologie
des mouvements sociaux. Ce désintérêt s’explique,
sans doute en partie, par la disqualification qui a
largement frappé le droit au cours du 20 ème siècle
dans le champ de la sociologie bien qu’il ait
représenté un objet d’étude privilégié pour certains
fondateurs de la discipline, tels Durkheim et
Weber. Mais sous l’influence de Marx, puis de
Bourdieu, nombre de sociologues n’ont vu dans le
droit qu’une mystification destinée à masquer les
inégalités et rapports de force ainsi qu’à reproduire
la domination économique et sociale.

Aujourd’hui, le changement est notable :
les recherches sur le recours au droit par des
mouvements sociaux sont devenues foisonnantes.
Elles concernent des cas d’étude très variés, ancrés
au sein de pays et contextes divers. Cette évolution
scientifique correspond à une évolution sociale :
dans des Etats où le droit a pris une place
prépondérante, dans des sociétés travaillées par
leur propre judiciarisation, le recours aux règles
juridiques et aux institutions chargées de les
concevoir ou de les mettre en œuvre est devenu un
élément important du répertoire d’action de
nombreux groupes de revendication. Cette
évolution traduit également un changement de
regard sur l’objet « droit » lui-même. Quoique les
positions adoptées sur ce plan soient très diverses,
on observe une plus grande prise au sérieux du
phénomène juridique, de sa pluralité interne, de ses
ambivalences et une attention plus marquée au
sens que les normes et procédures juridiques
peuvent revêtir pour les citoyens non juristes qui
s’en saisissent.

Le champ de recherche que constitue désormais
l’étude des usages du droit par les mouvements
sociaux et la société civile demeure toutefois très
morcelé. Entre les sociologues des mouvements
sociaux, les juristes intéressé.e.s par les sciences
sociales, les ethnologues du droit ou encore les
anthropologues du politique, le dialogue reste
entravé par le poids des barrières entre disciplines
et sous-disciplines. Ainsi, les cadres théoriques et
méthodologiques des un.e.s et des autres
divergent ; plus regrettable, elles.ils ne portent au
mieux qu’un regard distant sur leurs travaux

Certaines innovations conceptuelles – ainsi, les
notions de cadrage juridique des causes ou de
structures d’opportunités juridiques (et non plus
seulement politiques) – pointent pourtant l’intérêt et
la fécondité du dialogue entre les disciplines sur ces
objets. Dans cette perspective, ce colloque poursuit
trois objectifs principaux :

1. Saisir la diversité et la richesse de cette évolution
en rassemblant, par-delà les frontières
disciplinaires et géographiques, des analyses
empiriques et théoriques inédites relatives aux
usages militants du droit et de l’institution
judiciaire ;
2. Promouvoir un dialogue entre chercheurs.
chercheuses travaillant sur ces questions à partir
de disciplines et de méthodologies différentes ;
3. Baliser le champ et établir un bilan critique de
ces usages du droit ainsi que des enjeux
scientifiques que pose cette évolution.


• Cet appel s’adresse aux sociologues, juristes,
philosophes, anthropologues, politologues,
criminologues,, etc. qui
s’intéressent aux mouvements sociaux et à la
société civile en général, à l’étude des usages
militants du droit en particulier.

• Les propositions de contributions (max. 500
mots) sont à envoyer, en français ou en anglais,
pour le 1 er octobre 2017 à l’adresse électronique
suivante :
Veuillez inclure votre nom et affiliation
institutionnelle ainsi qu’un court CV. Les
personnes seront informées de l’acceptation ou
du refus de leur proposition pour le 15 octobre

• La conférence sera suivie d’une publication sous
forme de numéro spécial qui sera soumis à une
revue internationale avec comité de lecture.
Certains articles pourront également être publiés
L’acceptation des propositions n’implique pas
automatiquement leur sélection pour
publication, qui fera l’objet d’un processus
d’évaluation distinct.

• Le colloque fera l’objet d’une traduction
simultanée (français/anglais).

• Les propositions peuvent préciser si leur.s
auteur.e.s nécessite.nt un financement et/ou
d’autres demandes de besoins spécifiques pour
participer au colloque. Certaines des
propositions pourront faire l’objet d’un soutien
financier de la part de l’organisation du colloque
dans les limites des budgets disponibles.


Le colloque articulera cinq thématiques pour autant de panels se déroulant en séance plénière.
Dans chacun des panels, une personne experte du champ interviendra pour discuter les présentations.
Elles seront réunies lors d’une table-fonde finale pour tirer les conclusions générales du colloque. Les cinq
personnalités suivantes ont confirmé leur présence à ce titre :

o Dr. Boaventura de Sousa Santos – Centro de Estudos Sociais (Coimbra) ;
o Dr. Bruno Frère – Université de Liège ;
o Dr. Liora Israël – Ecole des hautes études en sciences sociales (Paris) ;
o Dr. Michael McCann – Law, Societies & Justice Program (Washington) ;
o Dr. Shalini Randeria – Institut für die Wissenschaften vom Menschen (Vienne).

#1. Le recours au droit et à l’institution judiciaire : une action collective parmi d’autres ?

Le répertoire d’action collective dans lequel puisent quotidiennement les groupes organisés a, pour
certains d’entre eux, désormais fait une place à des activités juridiques de nature diverse. Si l’action en
justice en est la manifestation la plus visible, l’usage du droit peut prendre d’autres formes, de l’invocation
d’arguments juridiques dans des négociations jusqu’au plaidoyer en faveur d’un changement législatif ou
d’une nouvelle convention internationale. Ce passage au droit opéré par certains groupes militants soulève
plusieurs questions : comment le recours au droit s’articule-t-il avec les activités militantes plus
traditionnelles ? Dans quelle mesure la mobilisation du droit transforme-t-elle (ou pas) le contenu des
revendications et les rapports de force au sein du mouvement ? Comment sur le terrain, les militant.e.s de
base travaillent-elles.ils (ou pas) avec les professionnel.le.s du droit ? Pour paraphraser Brigitte Gaïti et
Liora Israël, ce panel visera à comprendre « ce que le droit fait à la cause et ce que la cause fait au droit et
à ses acteurs ». Ces questions pourront être abordées à travers l’étude de cas variés illustrant le
développement des usages du droit dans les mobilisations. Enfin, ce panel pourra également interroger ce
que l’étude du droit fait à l’étude des mouvements sociaux. Se focaliser sur le juridique pour étudier
l’activité militante introduit-il des biais dans l’analyse sociologique ? Plus généralement, quels sont les défis
et l’impact de la prise en compte du droit par les sciences sociales lorsqu’il s’agit d’analyser l’action des
mouvements sociaux ?

#2. Revisiter les notions de succès et d’échec d’un mouvement social à la lumière des
expériences de mobilisations du droit

Gagner un procès ou obtenir une nouvelle loi est-il synonyme de gagner une cause ? A l’inverse, une
action militante peut-elle être un succès malgré une défaite sur le plan juridique ? Pour certains, une
victoire judiciaire ou législative marque la réussite éclatante d’une mobilisation. Pour d’autres, un succès
sur le terrain du droit ne satisfait pas forcément les aspirations d’un mouvement social et peut générer des
effets pervers. D’autres encore font observer que l’issue d’une action en justice ou d’une campagne en
faveur d’une réforme du droit n’épuise pas la question de l’apport de la mobilisation du droit à un
mouvement social : même en cas de défaite judiciaire ou législative, cet apport peut se traduire par un
acquis en termes d’empowerment, d’apprentissage collectif ou de publicité donnée à une cause.
Ces discussions rejoignent l’un des débats majeurs de la sociologie des mouvements sociaux de ces
dernières années : que signifient les concepts de succès et d’échec pour un mouvement social ? Si l’on
admet qu’une part importante du succès des mouvements sociaux réside dans l’impulsion d’un débat
public, de changements culturels ou même de transformations subjectives liées à l’expérience du
mouvement, comment de tels éléments s’articulent-ils avec des stratégies de recours au droit ? Se prêtant
tout particulièrement aux analyses comparées, ce panel sera aussi l’occasion de se demander dans quelle
mesure l’analyse des dimensions juridiques des stratégies militantes permet de compléter les paradigmes
dominants sur ce point dans l’étude des mouvements sociaux.

#3. Globalisation des luttes et circulation des pratiques juridiques

La mobilisation croissante du droit, au service des causes les plus diverses et dans les contextes les plus
variés, s’inscrit dans un mouvement plus large de globalisation et de transnationalisation qui affecte tant
les mouvements sociaux que les concepts et pratiques juridiques eux-mêmes. Le discours des droits
humains, en particulier, arrimé à un vaste réseau de textes et procédures nationaux et internationaux,
constitue désormais une référence privilégiée pour des mouvements situés aux quatre coins de la planète.
Ce sont aussi les formes d’usages militants du droit qui se mondialisent, telle la pratique du « contentieux
stratégique » (strategic litigation). Les mouvements qui portent ces actions sont eux-mêmes engagés dans des
processus de transnationalisation : des causes nées dans des contextes locaux sont fréquemment portées
devant des instances nationales ou internationales. Ces phénomènes enchevêtrés soulèvent de
nombreuses questions : comment ces normes, discours et pratiques circulent-elles d’un contexte militant à
l’autre ? Quelles réappropriations, transformations ou « vernacularisation », pour reprendre l’expression de
Sally Engle Merry, subissent-elles dans ce processus ? Qui sont les acteurs et actrices de cette circulation ?
Plus particulièrement, comment rendre compte de l’appropriation mondialisée du discours des droits
humains parmi les sphères militantes ? Mais quelles sont aussi les résistances que ce discours et ces
pratiques génèrent auprès de certains groupes organisés ?

#4. Comment comprendre le refus du droit et de l’action en justice par certains groupes
militants ?

Si une compréhension plus fine des usages militants du droit et de l’action en justice passe inévitablement
par leur étude théorique et empirique, nous faisons le pari que les motifs et les effets de ces usages
peuvent également se donner à voir, en creux, lorsque, précisément, il n’y est pas fait recours dans le cadre
d’une action collective. Quels sont les groupes qui n’utilisent pas le droit et pour quels motifs ? S’il s’agit-il
d’un choix revendiqué, quelles sont les raisons, idéologiques ou stratégiques, qui le motivent ? Ces
groupes peuvent-ils constituer le foyer d’autres formes de normativités alternatives au droit étatique ? Les
théories empruntées au pluralisme juridique ou à la critique du droit peuvent-elles nourrir l’analyse des
mouvements sociaux ? Telles sont les principales interrogations qui animeront ce quatrième panel.

#5. Entre ordre juridique et désordre social : le droit, toujours outil de répression des
mouvements sociaux

Le constat du recours croissant au droit par de nombreux mouvements sociaux et organisations de la
société civile ne doit pas faire perdre de vue que le droit a été et est encore utilisé comme instrument de
répression des groupes militants. Au Nord comme au Sud de la planète, les exemples récents abondent de
cas dans lesquels les codes et les juges ont été convoqués pour contrer des mobilisations. Ce dernier panel
sera consacré à l’étude des stratégies, usuelles ou inédites, par lesquelles les autorités publiques ou des
organisations privées usent du droit et de l’institution judiciaire contre les mouvements sociaux. Ce sont
aussi les formes de résistances mises en place, avec ou sans la contribution de professionnel.le.s du droit,
contre ces pratiques qui retiendront l’attention. On s’intéressera également aux concepts et méthodes
permettant de rendre compte de ces phénomènes.


Marie-Laurence Hébert-Dolbec
Julien Pieret
Geoffrey Pleyers
Julie Ringelheim
Annemie Schaus
Barbara Truffin
Laura Van den Eynde

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